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The First International and the Development of Anarchism and Marxism

category international | history of anarchism | opinion / analysis author Sunday June 11, 2017 10:58author by Wayne Price - noneauthor email drwdprice at aol dot com Report this post to the editors

Anarchism originated in the 1st International, through the Marx-Bakunin split.

There are recent histories of the First International researched from anarchist perspectives, which balance the dominant Marxist narrative. Both sides had their strengths and weaknesses, but overall the anarchists had the better program.

Both anarchism and Marxism developed in the 19th century out of movements for democracy, workers’ rights, and socialism. With this common background, they had a great deal of overlap—plus deep divisions. They split in a bitter faction fight in the First International—officially called the International Workingmen’s Association. The International was founded in 1864 and their fight took place in the early 1870s, in the same period as the rebellion of the Paris Commune (1871). The anarchist movement, strongly influenced by Mikhail Bakunin, developed through the First International. On the other hand, Karl Marx and Friedrich Engels had been working out their views since the 1840s, but Marxism expanded theoretically and practically in the First International.

By and large, most available accounts of the conflict in the International are written from the point of view of the Marxists. However, in recent years there have been a number of histories of the conflict in the International from the viewpoint of the anarchists. (See Berthier 2015; Eckhardt 2016; Graham 2015—all excellent.)

Like other political fights within left-wing groups, there were personality clashes, misrepresentation of other’s views, sharp dealing, and undemocratic manipulation—on both sides. But the issues were real and important. A century and a half later, the issues still resonate. Radicals today can still learn from this clash among giants of our history. Personally, I identify with the anarchist tradition, while also being influenced by Marxism. I find this history fascinating.

Years after the final split in the International, Errico Malatesta, a colleague of Bakunin’s, stated that both the anarchists and the Marxists “sought to make use of the International for our own party aims….We, as anarchists, relied chiefly on propaganda…while the Marxists…wanted to impose their ideas by majority strength—which was more or less fictitious….But all of us, Bakuninists and Marxists alike, tried to force events rather than relying upon the force of events.” (quoted in Graham 2015; 137) (By “party” he meant movements or tendencies.)

What were the issues? In the abstract, Bakunin was to declare, once the conflict broke out, that it was “a great struggle between two principles: that of authoritarian communism and that of revolutionary socialism.” (quoted in Eckhardt 2016; 77) But actually, there was little direct discussion of theoretical disagreements between Marxism and anarchism. For example, the question of whether there should be a transitional “workers’ state” (“dictatorship of the proletariat”) after a revolution did not come up in any major debate. Nor did the question of whether socialism would come about through centralized state ownership or through popular decentralized associations. (The one really political issue will be discussed in a moment.)

The Charges

Instead, Marx and his friends accused Bakunin of organizing a secret conspiracy behind the scenes, whose aim was to take over the International—or, if it could not, to destroy it from within. In his turn, Bakunin claimed that Marx already dominated the General Council of the International and manipulated its congresses, in order to push for his agenda.

The anarchists and Marx (and other tendencies) agreed that the International should promote labor unions everywhere. Marx’s additional program was to demand that every national branch of the International form a political party to run in elections. He rammed through a resolution stating this at a completely unrepresentative gathering in London in 1871. However, Bakunin and the anarchists did not insist that the branches be forbidden to organize parties. Instead they proposed that each section be able to decide for itself whether to run in elections (which was how the International had been operating from its inception). But Marx wanted the organization to be more centralized in order to demand party-building.

Marx’s justification for this electoralist strategy has never been clear to me. After the Paris Commune rebellion of 1871 (which was before the London congress), Engels wrote a new introduction to the Communist Manifesto, quoting from Marx’s Civil War in France: “One thing especially was proved by the Commune, viz., that ‘the working class cannot simply lay hold of the ready-made state machinery, and wield it for its own purposes’.” (Marx & Engels 1955; 6) This insight would seem to point to a rejection of an electoral strategy. It implies that the working class and oppressed either could not take over the capitalist state, or, if it did, the working class could not use it for its liberation. It means the existing state must be overturned and replaced with other institutions. Yet Marx and Engels continued to push for workers’ electoral parties, and even argued that they might get elected to state power in some countries, such as Britain and the U.S.

On the other hand, “Bakunin’s argument [was] that participating in politics would result in the labor movement being tied to the state and thus make carrying out their social-revolutionary demands impossible….Freedom can only be obtained by refusing to participate in the existing power structures, destroying those power structures, and creating new forms of community.” (Graham 2015; 15)

The Marxist David Fernbach writes, “Marx hoped to transform the International’s organizations in the various countries into political parties centered on London. Already in 1867…Marx had written to Engels, ‘In the next revolution…we (i.e. you and I) will have this powerful engine in our hands.’ …The remaining condition for transforming the International into a more centralized and disciplined body was a certain degree of ideological homogeneity…. [At congresses of the International] Marx and Engels…were certainly not above using foul means when political necessity demanded.” (“Introduction,” 1992; 47 & 49) (I am deliberately quoting the pro-Marx Fernbach, an authority on Marx’s life and work, rather than from pro-anarchist texts. But when referring to weaknesses of Bakunin and the anarchists, I will cite from pro-Bakunin sources.)

Marx’s “foul means” included calling congresses to which few of those on Bakunin’s side could attend, printing blank delegate papers in order to stack the congresses, passing on false information about Bakunin’s forces, using name calling and slander. For example, Marx denounced Bakunin as being a “pan-Slavist” reactionary, even though Bakunin had abandoned that viewpoint years ago. Marx blamed Bakunin for evil deeds carried out by a young psychopath and nihilist named Nechayev, whom Bakunin had befriended, “…although they knew that Bakunin was guilty of nothing worse than crass misjudgment and gullibility.” (Fernbach 1992; 49) This was used as a justification for expelling Bakunin, his comrade James Guillaume, and other anarchists from the International in 1872. This caused an organizational split in the International.

As for Bakunin, it was true that he had initiated an international political organization, one which worked inside and outside of the First International. It went under various names, sometimes the “International Brotherhood,” but mostly the “International Alliance of Socialist Democracy.” In general, it was a network of Bakunin’s fellow-thinkers and friends, spread throughout Europe. At times it had a mass membership, particularly in the Jura region of Switzerland and in Spain. Originally it had asked to join the International as a body, but this was not allowed. The Swiss section was accepted as a branch of the International.

Although claiming to be dissolved, the Alliance really continued. In itself, this does not seem to be such a terrible thing. Why couldn’t the anarchists (or anyone else) have a transnational socialist caucus inside the International? Marx argued that this secret conspiracy existed to take over (or to destroy) the International. Actually members of the Alliance were known to have worked hard to build sections of the International in Switzerland, in Spain, and in Italy.

Part of the problem here was that Bakunin was notorious for constantly creating, on paper and in his imagination, secret conspiracies run by hierarchical authorities, with himself at the top—conspiracies which were to act behind the scenes of the mass movement. “Our aim is the creation of a powerful but always invisible revolutionary association which will prepare and direct the revolution.” (Bakunin quoted in Dolgoff 1980; 10) “ We must be the invisible pilots guiding the Revolution…by the collective dictatorship of all our allies [members].” (same; 180). This was balanced by contrary statements that he did not want this association to rule over the workers or to be an overt dictatorship. Yet, as Morris, a pro-Bakunin writer, puts it, “Bakunin’s writings on secret societies often seem to contradict his own anarchist principles….” (1993; 150) Dolgoff, an admirer of Bakunin, writes, “Bakunin’s…closest associates…considered his schemes for elaborate, centralized secret societies incompatible with libertarian principles.” (1980; 182) This says something about the peculiarities of Bakunin, but not much about the movement. Almost all the other anarchists (or “federalists” or “revolutionary socialists” as they often called themselves) saw the Alliance as a loose association of comrades.

For that matter, Marx and Engels also had a loose network of friends and allies which they sought to build. They had regular correspondence with the German social democrats. They sent one of Marx’s sons-in-law into Spain to try to out-organize the anarchist sections, and to split them if necessary (this failed). Marx was also willing to ally himself with the Blanquist sect, which was highly centralized and secretly conspiratorial; they supported his drive to centralize the International.

In theory, Marx had declared that he was against the formation of sects, with their own dogmas, inside the workers’ movement. He claimed that they would dissolve in the actual course of the popular struggle. The historical process would produce the correct general direction. Therefore he opposed any factions based on specific, pre-established, political views, within the International.

But Marx believed that he knew the course which history would take. He was sure that the workers would form political parties and run in elections; that this would lead, somehow, to the workers forming their own states and then nationalizing the economy as the beginning of communism. Marx did not see this as a program which he was proposing to the workers, so much as the more-or-less inevitable course of history which the workers needed to take to move toward workers’ power and socialism. It was, I believe, this certain belief in a foreordained future which justified (to Marx) his authoritarian and “foul” methods. Similarly, it was this sense of absolute surety which was to rationalize the later Marxist-Leninists in carrying out their atrocities of dictatorship, mass murder, and super-exploitation. They were sure that it would come out right in the end, in a free and cooperative society.

Unfortunately, Bakunin had other authoritarian traits which made his cause “foul.” Especially this included his writings (many not published at the time) which denounced Marx for being a German Jew, and denounced both Germans and Jews in vicious racist terms. An anarchist biographer writes, “This anti-Semitism was a vile and disturbing theme in some of his writings in this period.” (Leier 2006; 247) In 1869, he was accused by Hess of trying to destroy the International and associating with a police spy. Bakunin responded to this slander by “writing a lengthy response [which] degenerated into an anti-Semitic rant….” (Graham 2015; 125)

Bakunin wrote of Marx that he showed, “subterranean intrigues, vain grudges, miserable personal animosities, dirty insults and infamous slurs, which moreover characterize political struggles of almost all Germans….” (quoted in Berthier 2015; 159; my emphasis) Bakunin wrote, “Mr. Marx is a [German] patriot no less ardent than Bismarck….He desires the establishment of a great Germanic state, one that will glorify the German people….Marx…considers himself at least as Bismarck’s successor….What unites them…is the out-and-out cult of the State….” (in Dolgoff 1980; 314—315) He claimed that the Slavs and Latin “races” were naturally libertarian, while the Germanic people were invariably authoritarian. “The anti-Jewish sentiments [of] Bakunin’s…were often a byproduct of his anti-German attitude….Such remarks are not in keeping with the anarchist ideas which Bakunin became famous for.” (Eckhardt 2016; 196) (In his letters, Marx sometimes made national chauvinist and racist comments, but they were nothing compared to Bakunin’s tirades, nor do they justify Bakunin.)

This anti-Germanism was not unique to Bakunin. His closest comrade, James Guillaume, wrote a book, Karl Marx, Pan-Germanist. This racist anti-Germanism later played a part in persuading a minority of prominent anarchists to support the imperialist Allies against the imperialist Germans in World War I—including Kropotkin and Guillaume.

The Problem of Power

Overall I believe that the anarchists had the better opinions and practice in the fight inside the First International. History has shown that the electoral strategy of the Marxist parties led to accommodation to capitalism and its state. The anarchists were correct to oppose this strategy.

Marx was actually not a worshipper of the state. He agreed with the anarchists on the goal of ending the state. But his strategy was for the workers to use the state as the key instrument for workers’ rule and the beginning of socialism. The anarchists were correct in opposing the Marxist perspective of seizing state power (whether by election or through a revolution which replaces the capitalist state with a new state).

This issue was somewhat confused, in my opinion, due to the anarchist approach to “power.” Anarchists often declare that they are not in favor of the workers “taking power.” Actually they generally favor the workers creating councils and assemblies, in workplaces and neighborhoods, federated to replace the state and capitalism. They are for working people overturning all capitalist institutions, and replacing them with a new society. I would call this “taking power.” The key difference with the Marxists is that the Marxists wanted to “take state power.” They sought to create a new, “workers’ state”—but the state is an alienated social machine, with bureaucracies, regular military and police, professional politicians, etc., standing over the rest of society and holding down the population. This is what anarchists are absolutely against.

As Berthier puts it, the Marxists sought “the conquest of political power through elections,” while the anti-authoritarians aimed to “conquer social power, creating new and radically different forms…through which it would be able to go forward to social reconstruction.” (2015; 13) The anarchists’ goal was “having working class social power replace bourgeois political power.” (same; 80)

Further Developments

At the time of the split in the International, the anarchists had most of the membership and national sections. Even groupings which had worked with Marx, such as the Blanquists and the British union officials, fell away from him. Outside of the German socialists (who had played little role in the International) there were few Marxists. However, over time the Marxists came to have the largest section of the international workers’ movement. Up until World War I, the anarchists still were the mainstream of the far left within the movement. But with the Russian Revolution, when the Marxists seemed to have shown that they could make a revolution, the anarchists were reduced to a minority even on the far left.

What weaknesses did the anarchists display which led to this relative marginalization? One problem was the lack of theoretical development among the anarchists, who often succumbed to anti-intellectualism. Bakunin had often expressed great admiration for the theoretical work of Marx. Even in his most bitter attacks on Marx, Bakunin would repeat his respect for Marx’s political economy. Other anarchists were similarly impressed by Marx’s theories (but not his politics). Yet this was not built on by the anarchist movement. There were valuable works by Kropotkin and others which discussed what an anti-authoritarian society might look like. But there was little or no analysis of how capitalism worked and how the workers’ movement should react to it under varying conditions. “The disappearance of a mass movement went hand in hand with a breakdown in the theoretical level of the movement.” (Berthier 2012; 133)

Berthier cites what he regards as one major problem in the anarchist/anti-authoritarian movement. He believes that the anarchists overreacted against Marx’s drive for bureaucratic centralization of the International by becoming opposed to almost all authority and organization. “There developed opposition to all forms of organization as a reaction against the centralization and bureaucratization put in place by Marx….The very basis of the doctrine elaborated by Proudhon and Bakunin—with federalism as its center of gravity—would be abandoned….The great theoreticians of the libertarian movement…advocated federalism, i.e. an equilibrium between…the autonomous action of basic structures, and…centralization.” (Berthier 2015; 154-5) While not anti-organizational, Graham (2015) has a somewhat different opinion, but I agree with Berthier’s analysis.

A rejection of specific anarchist self-organization was consistent with a perspective of individual or small group actions. Instead of working to build mass movements, through propaganda and union organizing, many anarchists turned to small scale “propaganda of the deed,” which was often interpreted as unsupported little insurrections or individual terrorist actions. They had hoped to inspire revolution but instead this orientation led to isolation for the anarchists. Others (particularly the anarcho-syndicalists) reacted to this isolation by returning to support of mass actions, including union organizing and strike participation.

Some continued (or revived) the tradition of Bakunin’s Alliance by organizing specific anarchist federations—in democratic forms. Over time, this became “dual-organizationalism” (or “neo-platformism” or “especifismo”): that revolutionary anarchists who agree with each other form a “specific” federation. This was to improve their effectiveness when being involved in broader organizations, such as unions or community groups or antiwar movements.


After the split in the International, the Marxists went on to build fairly large social democratic parties in Germany and other major countries. Most of these parties were to betray socialism by supporting their imperialist states in World War I and to oppose revolutions afterward. Today they have abandoned any pretense of advocating a new society. Part of the Marxist movement tried to revive its revolutionary heritage, under the leadership of Lenin and Trotsky. This wing ended up creating monstrous authoritarian mass-murdering state capitalisms, before collapsing back into traditional capitalism. So far, Marxism has utterly failed in its original aim of working class revolution in the industrialized countries.

Anarchism spread throughout the world, at various times and places creating major unions, popular armies, and anarchist federations. Yet anarchism has so far also failed, in that it has not led to successful revolutions of the working class and other oppressed people.

We who believe in freedom need to learn from our mistakes and our successes if we are finally to succeed in making revolutions, before the final crises of capitalist collapse, nuclear war, or global ecological catastrophe. Therefore we must study our history, going back at least to the First International.


Berthier, Rene’ (2015). Social Democracy and Anarchism in the International Workers’ Association 1864—1877. (Trans. A.W. Zurbrug.) London: Anarres Editions.

Dolgoff, Sam (ed.) (1980). Bakunin on Anarchism. Montreal Canada: Black Rose Books.

Eckhardt, Wolfgang (2016). The First Socialist Schism; Bakunin vs. Marx in the International Working Men’s Association. (Trans. R.M. Homsi, J. Cohn, C. Lawless, N. McNab, & B. Moreel.) Oakland CA: PM Press.

Fernbach, David (ed.) (1992). Karl Marx; The First International and After; Political Writings; Vol. 3. London: Penguin Books/New Left Review.

Graham, Robert (2015). We Do Not Fear Anarchy, We Invoke It; The First International and the Origins of the Anarchist Movement. Oakland CA: AK Press.

Leier, Mark (2006). Bakunin; The Creative Passion. NY: Thomas Dunne Books.

Marx, Karl, & Engels, Friedrich (1955). The Communist Manifesto. (Ed. S. H. Beer.) Northbrook IL: AHM Publishing.

Morris, Brian (1993). Bakunin; The Philosophy of Freedom. Montreal, Quebec, Canada: Black Rose Books.

*written for

author by Wayne Pricepublication date Mon Jun 12, 2017 10:41author address author phone Report this post to the editors

The subtitle mistakenly says, "Anarchism originated in the 1st International, through the Marx-Bakunin split." The body of the text correctly says that it was the anarchist movement which developed in the International. Anarchism, as such, already existed. Proudhon was the first person to call himself an "anarchist"--in writing, anyway. This was before the International. A movement of Proudhonists developed, although it did not call itself "anarchist" (its members preferred "mutualist" or "federalist"). The movement which began with Bakunin and his comrades continued aspects of Proudhonism (workers' management of industry, federalism, anti-statism) but also rejected significant aspects. The new anarchist movement was revolutionary (instead of Proudhon's gradualist reformism), socialist (instead of his reliance on the market), for unions and strikes (which he opposed), and for women's rights (he was passionately misogynist and patriarchal).

author by Waynepublication date Wed Jun 14, 2017 07:09author address author phone Report this post to the editors

An anarchist wrote to me that I had distorted the history of anarchism by writing that the revolutionary anarchist movement began with Bakunin and his comrades. Actually, the writer insisted, Proudhon, who had preceded Bakunin and the International, had been a revolutionary anarchist, as had others at the time. My response was:

You are mistaken. In Iain Mackay's "Introduction" to Property is Theft (a selection of Proudhon's writings), Mackay summarizes, "While Proudhon repeatedly called himself a revolutionary...he also rejected violence and insurrection [and] the class struggle, including strikes, unions, and revolts. Proudhon opposed such means and preferred peaceful reforms." (p. 23) "For Proudhon, the socialization and democratization of credit was seen as one of the key means of reforming capitalism out of existence...." (p. 13) "He also sought to persuade the capitalist class that social reform...would also benefit them...and so they had no reason to oppose it." (p. 27) "Proudhon's various schemes of social change, while reformist, were ultimately anarchistic in nature." (p. 28) " The revolutionary anarchism which grew within the IWMA had distinct similarities to that of Proudhon's reformist kind, even if it diverges on some issues." (p.39)

Proudhon advocated a build-up of his mutual-bank/industries organization, which would gradually and peacefully replace capitalism and the state, instead of a revolutionary upheaval. He was a reformist, aiming to reach a new society through evolutionary means. You may believe that he was correct, but not that he was revolutionary (I am using "revolutionary" in the old fashioned sense to mean someone who thinks that there needs to be an insurrectionary upheaval, not someone who has the eventual goal of a different society, as Proudhon did, of course).

I would agree that anarchism did not originate in the 1st International with Bakunin. I have added a comment to the text of my article which corrects the impression that I am so claiming. But it is generally accepted that the modern anarchist movement--let alone the revolutionary anarchist movement--began with the Bakuninist trend.

However, none of this is what the essay is actually "about," however interesting or even important it may be.

author by Alternativa Libertaria/FdCA - Ufficio Relazioni Internazionalipublication date Wed Jun 14, 2017 23:37author address author phone Report this post to the editors

La Prima Internazionale e lo sviluppo dell'anarchismo e del marxismo*
by Wayne Price

Il Movimento Anarchico trae le sue origini dalla 1^ Internazionale, attraversando la divisione tra Marx e Bakunin.

Ci sono recenti studi sulla Prima Internazionale da un punto di vista anarchico, che riportano equilibrio rispetto alla dominante narrazione marxista. Entrambi gli approcci hanno i loro punti di forza e di debolezza, ma al di là di tutto, gli anarchici avevano il programma migliore.

Sia l'anarchismo che il marxismo si sono sviluppati nel 19° secolo dai movimenti per la democrazia, per i diritti dei lavoratori e per il sociaalismo. Con questo comune background, avevano non pochi punti di sovrapposizione ma anche di grande divisione. La divisione si consumò nel corso di un duro scontro tra fazioni all'interno della Prima Internazionale - ufficialmente nota come Associazione Internazionale dei Lavoratori. L'Internazionale era stata fondata nel 1864 e gli scontri tra le due fazioni iniziarono nei primi anni '70, contemporaneamente alla Comune di Parigi (1871). Il movimento anarchico, fortemente influenzato da Mikhail Bakunin, si sviluppò in seno alla Prima Internazionale. D'altra parte, Karl Marx e Friedrich stavano lavorando alla loro visione fin dagli anni '40, ma anche il marxismo ebbe modo di espandersi sul piano teorico e pratico in seno alla Prima Internazionale.

Complessivamente, i lavori più ampiamente in circolazione sul conflitto interno all'Internazionale sono quelli scritti dal punto di vista dei marxisti. Tuttavia, negli ultimi anni sono stati pubblicati un certo numero di lavori sul conflitto nell'Internazionale dal punto di vista degli anarchici. (cfr. Berthier 2015, Eckhardt 2016, 2015 Graham-tutti eccellenti.)

Come altre lotte politiche intestine nei gruppi di sinistra, anche nell'Internazionale ci furono scontri di personalità, false rappresentazioni del punto di vista dell'altro, scorrettezze "riprovevoli" e manipolazioni da entrambi i lati. Ma le questioni in gioco erano del tutto reali ed importanti. Tanto che un secolo e mezzo dopo, quegli stessi problemi ancora fanno discutere. La sinistra radicale di oggi può ancora imparare da questo scontro tra i giganti della nostra storia. Personalmente, mi identifico con la tradizione anarchica, pur essendo anche influenzato dal marxismo. E trovo che questa storia sia affascinante.

Anni dopo la scissione finale nell'Internazionale, Errico Malatesta, uno dei compagni di Bakunin, scrisse che sia gli anarchici che i marxisti "cercavano di utilizzare l'Internazionale per gli scopi dei rispettivi partiti ... .Noi, come anarchici, ci si basava principalmente sulla propaganda ... mentre i marxisti ... volevano imporre le loro idee a colpi di maggioranza - cosa che era più o meno fittizia ... Ma tutti noi, i bakuninisti al pari dei marxisti, cercavamo di forzare gli eventi piuttosto che fare affidamento sulla forza degli eventi. "(citato in Graham 2015 ; 137) (Con il termine "partito", Malatesta voleva intendeva movimenti o tendenze).

Ma quali erano le questioni in gioco? In sintesi, Bakunin ebbe a dichiarare che una volta scoppiato il conflitto, si trattava di "una grande lotta tra due principi: quello del comunismo autoritario e quello del socialismo rivoluzionario" (citato in Eckhardt 2016, 77). Ma in realtà, ci fu ben poco dibattito sulle divisioni teoriche tra marxismo e anarchismo. Ad esempio, la questione se ci dovesse essere nel dopo-rivoluzione uno "stato operaio" di transizione (" la dittatura del proletariato") non divenne mai un dibattito di primo piano. Né la questione se il socialismo sarebbe avvenuto tramite la proprietà statale centralizzata o attraverso organizzazioni popolari decentralizzate (dell'unica questione veramente politica ne parliamo qui sotto).

Le accuse

Invece, Marx ed i suoi accusarono Bakunin di organizzare una cospirazione segreta dietro le quinte, il cui scopo era quello di controllare l'Internazionale, se non di distruggerla dall'interno. A sua volta Bakunin replicava che Marx già dominava sul Consiglio Generale dell'Internazionale e ne manipolava le sessioni congressuali, al fine di far passare il suo programma.

Gli anarchici e Marx (e altre tendenze) concordavano sul fatto che l'Internazionale dovesse promuovere la costituzione di sindacati in tutto il mondo. Nel suo programma Marx aggiungeva che ogni sezione nazionale dell'Internazionale dovesse costituirsi in partito politico per partecipare alle elezioni. Marx forzò questa posizione tramite una risoluzione che fece approvare in una riunione affatto rappresentativa tenutasi a Londra nel 1871. Tuttavia, Bakunin e gli anarchici non insistettero sul divieto per le sezioni nazionali di costituirsi in partito. Proposero invece che ogni sezione decidesse liberamente se partecipare alle elezioni (che era il modo con cui agiva l'Internazionale fin dalla sua fondazione). Ma Marx voleva che l'organizzazione fosse più centralizzata allo scopo di chiedere la costituzione di partiti.

La giustificazione di Marx per questa strategia elettoralista non è mai stato chiara per me. Dopo la Comune di Parigi del 1871 (che fu prima del Congresso di Londra), Engels scrisse una nuova introduzione al Manifesto Comunista, con una citazione tratta dal lavoro di Marx, "Guerra civile in Francia": Una cosa particolare è stata dimostrata dalla Comune, vale a dire, che "la classe operaia non può semplicemente impadronirsi della macchina statale già pronta e metterla in moto per i propri scopi "(Marx & Engels 1955, 6). Questa affermazione appare come un rifiuto di una strategia elettorale. Implica che la classe operaia e degli oppressi non potevano prendere in consegna lo Stato capitalista, o, se lo avesse fatto, la classe operaia non poteva usarlo per la propria liberazione. Significa che lo stato esistente deve essere rovesciato e sostituito con altre istituzioni. Eppure Marx ed Engels hanno continuato a spingere per i partiti elettorali dei lavoratori fino a sostenere anche che potevano essere eletti al potere statale in alcuni paesi, come la Gran Bretagna e gli Stati Uniti

D'altra parte, "l'obiezione di Bakunin [era] che participare alla politica avrebbe comportato per il movimento operaio legarsi allo Stato e quindi vanificare le rivendicazioni social-rivoluzionarie ... La libertà si può ottenere solo rifiutandosi di partecipare alla esistenti strutture di potere, distruggendo quelle strutture di potere, e creando nuove forme di comunità "(Graham, 2015; 15).
Il marxista David Fernbach scrive: "Marx sperava di trasformare gli organismi dell'Internazionale nei vari paesi in partiti politici incentrati su Londra. Già nel 1867 ... Marx aveva scritto a Engels, 'Nella prossima rivoluzione ... noi (cioè io e te) avremo questa potente macchina nelle nostre mani.' ... le restanti condizioni per trasformare l'Internazionale in un corpo più centralizzato e disciplinato sono già ad un certo grado di omogeneità ideologica .... [Ai congressi dell'Internazionale] Marx ed Engels ... non rifuggivano certamente dall'usare mezzi scorretti "riprovevoli" quando le necessità politiche lo richiedevano". (" Introduzione ", 1992, 47 e 49). (qui si preferisce citare il filo-marxista Fernbach, un'autorità sulla vita e sull'opera di Marx, piuttosto che testi pro-anarchici. Viceversa, quando si farà riferimento ai limiti di Bakunin e degli anarchici, si citeranno fonti pro-Bakunin).

Le "scorrettezze riprovevoli" di Marx si manifestarono nella convocazione di congressi a cui alcuni dei bakuninisti non potevano partecipare, nella stampa di deleghe in bianco per avere il numero legale nei congressi, nel trasmettere false informazioni sui bakuninisti, facendo nomi e ricorrendo alla calunnia. Per esempio, Marx denunciava Bakunin come un reazionario "pan-slavista", anche se Bakunin aveva abbandonato questa posizione anni prima. Marx accusava Bakunin per le azioni malvagie condotte da un giovane psicopatico e nichilista chiamato Nechayev, molto amico di Bakunin, "... benché si sapesse che Bakunin non era colpevole di niente di peggio di un errore di giudizio e di stupidità" (Fernbach 1992, 49). Questo caso venne usato come giustificazione per espellere dall'Internazionale Bakunin, James Guillaume e altri anarchici nel 1872. Questo portò alla scissione organizzativa nell'Internazionale.

Per quanto riguarda Bakunin, era vero che aveva avviato un'organizzazione politica internazionale, quella che lavorava all'interno e all'esterno della Prima Internazionale. È nota sotto vari nomi, a volte la "Fratellanza Internazionale", ma soprattutto come "Alleanza Internazionale della Democrazia Socialista". In generale, era una rete di compagni e amici di Bakunin, diffusi in tutta Europa. A volte ha avuto una consistenza di massa, in particolare nella regione del Giura della Svizzera e in Spagna. Originariamente aveva chiesto di aderire all'Internazionale, ma questo non venne permesso. La sezione svizzera invece era stata accettata come una sezione dell'Internazionale.

Pur affermando di essersi sciolta, in realtà l'Alleanza continuava la sua azione. In sé, questa non sembra essere una cosa così terribile. Perché gli anarchici (o chiunque altro) non potevano avere un'organizzazione socialista transnazionale all'interno dell'Internazionale? Marx sostenne che questa cospirazione segreta esisteva per controllare (o distruggere) l'Internazionale. In realtà i membri dell'Alleanza erano noti per aver lavorato duramente per costruire le sezioni dell'Internazionale in Svizzera, in Spagna e in Italia.

Una parte del problema sta nel fatto che Bakunin aveva fama di creare costantemente, sulla carta e nella sua immaginazione, società segrete guidate da autorità gerarchiche, con se stesso al vertice - società che dovevano agire dietro le quinte del movimento di massa. "Il nostro obiettivo è la creazione di una associazione rivoluzionaria potente ma sempre invisibile che preparerà e dirigerà la rivoluzione" (Bakunin citato in Dolgoff 1980; 10) "Dobbiamo essere i piloti invisibili che guidano la rivoluzione ... tramite la dittatura collettiva di tutti i nostri Alleati [membri] "(ibidem 180). Ciò è stato poi riequilibrato da dichiarazioni contrarie nelle quali non si prevedeva che questa associazione governasse i lavoratori o fosse una dittatura aperta. Tuttavia, come afferma Morris, uno scrittore pro-Bakunin, "gli scritti di Bakunin sulle società segrete sembrano spesso contraddire i suoi principi anarchici ..." (1993, 150) Dolgoff, un ammiratore di Bakunin, scrive: "i compagni più vicini a Bakunin ... ... consideravano i suoi schemi per elaborate e centralizzate società segrete del tutto incompatibili con i principi libertari ". (1980; 182) Ciò ci dice qualcosa sulle peculiarità di Bakunin, ma non molto sul movimento. Quasi tutti gli altri anarchici (o "federalisti" o "socialisti rivoluzionari", come spesso si chiamavano) vedevano l'Alleanza come una libera associazione di compagni.

Se è per questo, anche Marx e Engels avevano una rete di amici e alleati che cercavano di costruire. Hanno avuto regolarmente una corrispondenza con i socialdemocratici tedeschi. Spedirono in Spagna una delle nuore di Marx per cercare di disorganizzare le sezioni anarchiche e provocarne una scissione se necessario (cosa che fallì). Marx era anche disposto ad allearsi con la corrente blanquista, altamente centralizzata e segretamente cospiratoria fino a sostenere Marx nella sua manovra di centralizzare l'Internazionale.

In teoria, Marx aveva dichiarato di essere contrario alla formazione di correnti, con i propri dogmi, all'interno del movimento operaio. Ha sostenuto che si sarebbero dissolte nel corso reale della lotta popolare. Il processo storico avrebbe prodotto la giusta direzione generale. Pertanto, si opponeva a tutte le fazioni basate su specifiche e pre-stabilite opinioni politiche all'interno dell'Internazionale.

Ma Marx credeva di conoscere il corso che la storia avrebbe preso. Era sicuro che i lavoratori avrebbero formato partiti politici e sarebbero andati alle elezioni; che ciò in qualche modo avrebbe portato i lavoratori a formare il loro Stato e poi a nazionalizzare l'economia come inizio del comunismo. Marx non considerava tutto questo come un programma da proporre agli operai, quanto come il corso più o meno inevitabile della storia che i lavoratori dovevano prendere per andare verso il potere operaio e verso il socialismo. Fu, presumibilmente, questa certa credenza in un futuro preordinato che indusse Marx ad auto-giustificare i suoi metodi autoritari e "riprovevoli". Allo stesso modo, fu proprio questo senso di sicurezza assoluta che avrebbe portato i successivi marxisti-leninisti a compiere le loro atrocità con la dittatura, gli omicidi di massa ed il super-sfruttamento. Erano sicuri che alla fine ne sarebbe uscita una società libera e cooperativa.

Purtroppo, Bakunin aveva altri tratti autoritari "riprovevoli" che inficiavano la sua posizione. Si tratta soprattutto di suoi scritti (molti non pubblicati al momento) che denunciavano Marx quale ebreo tedesco e denunciava i tedeschi e gli ebrei in termini gravemente razzisti. Un biografo anarchico scrive: "Questo antisemitismo fu un tema vile e inquietante in alcuni suoi scritti in questo periodo" (Leier 2006; 247). Nel 1869 fu accusato da Hess di aver tentato di distruggere l'Internazionale e di essere una spia della polizia. Bakunin replicò a questa calunnia "scrivendo una lunga risposta [che] degenerò in un'invettiva antisemita ..." (Graham 2015; 125)

Bakunin scrisse di Marx che egli era aduso a "intrighi sotterranei, rancori inutili, miserabili animosità, biechi insulti e infami calunnie, tratti che inoltre caratterizzano la lotta politica di quasi tutti i tedeschi ..." (citato in Berthier 2015; sottolineatura mia). Così scriveva Bakunin: "Il sig. Marx è un patriota [tedesco] non meno ardente di Bismarck ... .Egli desidera l'instaurarsi di un grande Stato germanico, che glorificherà il popolo tedesco ... Marx ... si considera almeno come il successore di Bismarck ... .Ciò che li unisce ... è un vero e proprio culto dello Stato (cfr. Dolgoff 1980, 314-315). Bakunin ha sostenuto che gli Slavi e le "razze" latine erano naturalmente libertarie, mentre il popolo germanico era sempre autoritario. "I sentimenti antiebraici [di] Bakunin ... erano spesso un sottoprodotto del suo atteggiamento anti-tedesco ... Queste osservazioni non sono conformi alle idee anarchiche per le quali Bakunin è diventato famoso" (Eckhardt 2016; 196), (nelle sue lettere , Marx talvolta ha fatto osservazioni nazionali scioviniste e razziste, ma non erano nulla rispetto alle filippiche di Bakunin, né giustificano Bakunin.)

Questo anti-germanismo non era solo di Bakunin. Il suo compagno più vicino, James Guillaume, ha scritto un libro, Karl Marx, il pan-germanista. Questo anti-germanismo razzista ebbe in parte un ruolo in seguito nel convincere una minoranza di anarchici influenti a sostenere gli alleati imperialisti contro i tedeschi imperialisti della Prima Guerra Mondiale - tra cui Kropotkin e Guillaume.

Il problema del potere

Nel complesso, credo che all'interno della Prima Internazionale gli anarchici avessero le migliori idee e le migliori pratiche nella lotta . La storia ha dimostrato che la strategia elettorale dei partiti marxisti ha portato ad accomodarsi col capitalismo e con lo Stato. Gli anarchici erano nel giusto nell'opporsi a questa strategia.

Marx non era in realtà un adoratore dello Stato. Concordava con gli anarchici che l'obiettivo era di mettere fine allo Stato. Ma la sua strategia era che i lavoratori utilizzassero lo Stato come strumento chiave per il potere dei lavoratori e come inizio del socialismo. Gli anarchici erano nel giusto nell'opporsi alla prospettiva marxista di conquistare il potere statale (sia per via elettorale che tramite una rivoluzione che sostituisce lo Stato capitalista con un nuovo Stato).

Questo problema è sempre risultato un po 'confuso, a mio avviso, a causa dell'approccio anarchico alla questione del "potere". Gli anarchici spesso dichiarano di non essere favorevoli al fatto che i lavoratori "prendano il potere". In realtà sono generalmente a favore del fatto che i lavoratori creino consigli e assemblee federati, nei luoghi di lavoro e nei quartieri, per sostituire lo Stato e il capitalismo. Gli anarchici sono perchè il popolo lavoratore rovesci tutte le istituzioni capitalistiche e le sostituisca con una nuova società. La differenza fondamentale con i marxisti è che i marxisti volevano "prendere il potere statale". Essi cercavano di creare un nuovo "Stato operaio", ma lo Stato è una macchina sociale alienata, con burocrazie, militari e polizia, politici professionisti, ecc., che si erge sul resto della società tenendo la popolazione sottomessa. Questo è ciò a cui gli anarchici sono assolutamente contrari.

Come afferma Berthier, i marxisti cercavano "la conquista del potere politico attraverso le elezioni", mentre gli anti-autoritari intendevano "conquistare il potere sociale, creando forme nuove e radicalmente diverse ... attraverso le quali potesse andare avanti la ricostruzione sociale. "(2015; 13) L'obiettivo degli anarchici era" avere il potere sociale della classe operaia per sostituire il potere politico borghese "(ibidem 80)

Gli sviluppi successivi

Al tempo della scissione nell'Internazionale, gli anarchici avevano le sezioni nazionali con più militanti. Anche le correnti che avevano lavorato con Marx, come i Blanquisti e i funzionari sindacali britannici, presero le distanze da Marx. Al di fuori dei socialisti tedeschi (che avevano giocato un piccolo ruolo nell'Internazionale) c'erano pochi marxisti. Tuttavia, nel corso del tempo i marxisti sono riusciti a diventare la maggiore componente del movimento internazionale dei lavoratori. Fino alla Prima Guerra Mondiale, gli anarchici erano ancora la corrente principale dell'estrema sinistra all'interno del movimento. Ma con la Rivoluzione Russa, quando i marxisti sembravano aver dimostrato di poter fare una rivoluzione, gli anarchici furono ridotti ad una minoranza anche all'interno dell'estrema sinistra.

Quali debolezze hanno mostrato gli anarchici tali da portare a questa relativa emarginazione? Uno dei problemi va rinvenuto nella mancanza di sviluppo teorico tra gli anarchici, che spesso hanno ceduto all'antintellettualismo. Bakunin aveva spesso espresso grande ammirazione per l'opera teorica di Marx. Anche nei suoi attacchi più marcati contro Marx, Bakunin ribadiva il suo rispetto per l'economia politica di Marx. Altri anarchici erano altrettanto impressionati dalle teorie di Marx (ma non dalla sua politica). Eppure, questo non è stata opera del movimento anarchico. C'erano preziose opere di Kropotkin e altri che discutevano di come poteva essere la società anti-autoritaria. Ma c'erano poche o nessuna analisi su come funzionava il capitalismo e come dovesse reagire il movimento dei lavoratori in condizioni diverse. "La scomparsa di un movimento di massa è andata di pari passo con un esaurimento nel livello teorico del movimento" (Berthier, 2012; 133)

Berthier cita quello che considera come un grande problema nel movimento anarchico / anti-autoritario. Egli ritiene che gli anarchici abbiano reagito in modo eccessivo contro l'impulso di Marx per la centralizzazione burocratica dell'Internazionale, finendo per opporsi a quasi tutto ciò che può apparire autoritario o aver a che fare con l'organizzazione. "Si sviluppò un'opposizione a tutte le forme di organizzazione come una reazione contro la centralizzazione e la burocratizzazione messi in atto da Marx ... ... La base stessa della dottrina elaborata da Proudhon e Bakunin - con il federalismo come centro di gravità - sarebbe stata abbandonata ... Grandi teorici del movimento libertario ... sostenevano il federalismo, ovvero un equilibrio tra ... l'azione autonoma delle strutture di base e la centralizzazione" (Berthier 2015; 154-5). Anche se non è un anti-organizzatore, Graham (2015) ha un parere diverso, ma sono d'accordo con l'analisi di Berthier.

Il rifiuto di una specifica auto-organizzazione anarchica era coerente con una prospettiva di azioni individuali o di piccoli gruppi. Invece di lavorare per costruire movimenti di massa, attraverso la propaganda e l'organizzazione sindacale, molti anarchici si sono rivolti alla "propaganda del fatto" su piccola scala, spesso interpretata come elitarie insurrezioni o azioni individuali terroriste. Così facendo speravano di ispirare la rivoluzione, ma questo orientamento ha portato gli anarchici all'isolamento. Altri (in particolare gli anarco-sindacalisti) hanno reagito a questo isolamento ritornando al sostegno di azioni di massa, tra cui l'organizzazione sindacale e la partecipazione agli scioperi.

Alcuni hanno continuato (o rinnovato) la tradizione dell'Alleanza di Bakunin organizzando specifiche federazioni anarchiche - in forme democratiche. Nel tempo, questo è diventato "dualismo organizzativo" (o "neo-piattaformismo" o "especifismo"): sono quegli anarchici rivoluzionari che si accordano tra loro e formano una federazione "specifica". Allo scopo di migliorare la loro efficacia quando si è coinvolti in organizzazioni più ampie, quali sindacati o gruppi di comunità o movimenti anti-guerra.


Dopo la divisione nell'Internazionale, i marxisti hanno continuato a costruire partiti socialdemocratici abbastanza grandi in Germania e in altri paesi importanti. La maggior parte di questi partiti avrebbe poi tradito il socialismo sostenendo i loro stati imperialisti nella Prima Guerra Mondiale e opponendosi alle rivoluzioni successive. Oggi hanno abbandonato ogni pretesa di sostenere una nuova società. Una parte del movimento marxista ha cercato di rilanciare il suo patrimonio rivoluzionario, sotto la guida di Lenin e Trotsky. Ma è finita con la creazione di mostruosi ed autoritari capitalismi d stato responsabili di stermini di massa, prima di collassare nel più tradizionale capitaismo. Finora, il marxismo ha completamente fallito nel suo obiettivo originario della rivoluzione della classe operaia nei paesi industrializzati.

L'anarchismo si è diffuso in tutto il mondo, creando diverse volte ed in diversi paesi grandi sindacati, eserciti popolari e federazioni anarchiche. E però anche l'anarchismo ha fallito, nel non essere riuscito a portare a rivoluzioni vitttoriose della classe lavoratrice e dei popoli oppressi.

Noi che crediamo nella libertà, dobbiamo imparare dai nostri errori e dai nostri successi se finalmente riusciremo a fare rivoluzioni, prima delle crisi finali del crollo capitalista, prima della guerra nucleare o della catastrofe ecologica globale. Dobbiamo quindi studiare la nostra storia, tornando indietro almeno alla Prima Internazionale.

Wayne Price

(traduzione a cura di Alternativa Libertaria/fdca - Ufficio Relazioni Internazionali)


Berthier, Rene’ (2015). Social Democracy and Anarchism in the International Workers’ Association 1864—1877. (Trans. A.W. Zurbrug.) London: Anarres Editions.

Dolgoff, Sam (ed.) (1980). Bakunin on Anarchism. Montreal Canada: Black Rose Books.

Eckhardt, Wolfgang (2016). The First Socialist Schism; Bakunin vs. Marx in the International Working Men’s Association. (Trans. R.M. Homsi, J. Cohn, C. Lawless, N. McNab, & B. Moreel.) Oakland CA: PM Press.

Fernbach, David (ed.) (1992). Karl Marx; The First International and After; Political Writings; Vol. 3. London: Penguin Books/New Left Review.

Graham, Robert (2015). We Do Not Fear Anarchy, We Invoke It; The First International and the Origins of the Anarchist Movement. Oakland CA: AK Press.

Leier, Mark (2006). Bakunin; The Creative Passion. NY: Thomas Dunne Books.

Marx, Karl, & Engels, Friedrich (1955). The Communist Manifesto. (Ed. S. H. Beer.) Northbrook IL: AHM Publishing.

Morris, Brian (1993). Bakunin; The Philosophy of Freedom. Montreal, Quebec, Canada: Black Rose Books.

*scritto per

author by Victorpublication date Wed Jul 05, 2017 02:29author address author phone Report this post to the editors

A great read and a well balanced piece. Well done Wayne. Since Bastille Day is coming up soon, could you perhaps write a piece on the French Revolution, or perhaps Babeuf and the Conspiracy of Equals?

A piece on the revolutionary lineage from Babeuf to Blanqui, and that whole period of French history would make for a really interesting read as well.

Keep up the good work!

author by Mara - aa route plannerpublication date Fri Oct 20, 2023 11:36author email fhgfh at gmail dot comauthor address author phone Report this post to the editors

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